Cuando un niño pasa por una fase de desobediencia, rebeldía y agresividad, o cuando son frecuentes las rabietas, es comprensible que se agote la paciencia y la tolerancia de los padres.  Los padres a menudo se sienten desconcertados cuando ven que su hijo, por lo general alegre y cariñoso, se comporta verbal o físicamente, empujando o golpeando, tal vez lanzando o rompiendo objetos de forma intencionada y enfadada, o gritando a los padres de forma demostrativa y marchándose.

Desarrollar la capacidad de control de los impulsos y la autorregulación emocional es una tarea importante para los niños y lleva varios años.  Es normal que los niños pequeños sean antisociales, rebeldes, desafiantes y, a veces, incluso agresivos verbalmente, y los niños neurotípicos hasta los seis años, aproximadamente, pueden ser agresivos físicamente.  Se puede esperar un aumento de la rebeldía o la agresividad, especialmente durante los momentos de mayor estrés asociados a los cambios, como un nuevo hermano, un traslado a otra casa, un cambio de cuidador, un aumento de los conflictos entre los padres o el comienzo de la escuela.  Sin embargo, cuando el comportamiento desafiante, perturbador o agresivo de un niño se convierte en un problema persistente, es importante llegar al fondo de los sentimientos difíciles y las necesidades insatisfechas que probablemente estén causando el comportamiento.

Los niños no necesitan que aceptemos todos sus comportamientos, sean saludables o no.  No necesitan que nos enfademos o seamos superiores (eso da miedo a un niño de cualquier edad).  No necesitan que vayamos de puntillas para evitar límites que puedan molestarles.  Necesitan límites que mantengan la seguridad de todos.  Y también necesitan que aceptemos y valoremos todos sus sentimientos, buenos y malos, ya sean felices, tristes o enfadados.  Esto les permite sentirse seguros y protegidos para soportar los sentimientos difíciles que trae la vida. Es lo que les permite preocuparse por los sentimientos de los demás.

Los niños se sienten seguros cuando podemos seguir ofreciéndoles conexión, calidez, empatía y apoyo, especialmente cuando les corregimos, ponemos límites o respondemos a situaciones en las que se comportan de forma agresiva.

En lugar de intentar evitar que se comporten de forma agresiva sin importar cómo se sientan, deberíamos ayudarles en última instancia para que su deseo de ser agresivos disminuya.  Los niños se comportan de forma airada cuando sus emociones se apoderan de ellos.  El miedo, la inseguridad y la frustración no expresados suelen estimular el deseo del niño de ser destructivo o agresivo.  Los niños no quieren ser agresivos; les da miedo arremeter.  Pero les cuesta regularse sin nuestra ayuda.  A veces, eso significa intervenir físicamente y, al mismo tiempo, responder con la mayor calma, confianza y empatía posible cuando se arremete contra ellos.  Es más fácil decirlo que hacerlo, pero una vez que los padres ven el valor de este enfoque, es mucho más probable que sean capaces de controlar su propia ira y su deseo de ser agresivos con su hijo.

Los padres que ponen en práctica una intervención que muestra al niño que será atendido INCLUSO cuando pierda el control de sus emociones y deseos, informan de que cuando el niño aprende a confiar en que sus frustraciones y dificultades serán atendidas con empatía, su tendencia a ser agresivo disminuye significativamente y comienza a buscar el apoyo de sus padres en lugar de arremeter contra ellos.  ¡Un gran paso!

Mi hijo me pega

Si el niño está pasando por una fase de golpes, puedes decirle en un momento de tranquilidad, por ejemplo: «Es normal querer hacer daño cuando estás enfadado.  Sé que sabes que no es normal golpear.  Quiero ayudarte cuando estés realmente enfadado».  Es nuestra comprensión de lo difícil que es para ellos lo que les ayudará a disipar su deseo de hacer daño.  Ya saben que pegar no es normal.  Esta no es la información que les ayudará a dejar de pegar o de tener un comportamiento agresivo.  Pero mostrarnos una comprensión de por qué quieren pegar es la parte que llega al niño; que alivia los sentimientos de vergüenza, soledad y miedo al rechazo que les abruman.

Muchos padres que se han dejado ayudar a frenar su propia tendencia a pegar o agredir a sus hijos admiten que, cuando empiezan a portarse mal, pegar o agredir verbalmente a sus hijos les da cierto alivio a la creciente marea de ira, y ese alivio puede ser bastante adictivo.  Incluso si se sienten mal por hacerlo.

«Cuando los niños se sienten comprendidos, su soledad y su dolor se reducen. Cuando los niños son comprendidos, su amor por los padres se profundiza. La compasión de los padres es la primera ayuda emocional para los sentimientos heridos. Cuando reconocemos honestamente la situación de un niño y expresamos nuestra frustración, el niño suele adquirir la fuerza necesaria para enfrentarse a la realidad.» ~ Haim Ginott, autor de Entre padres e hijos

Crea que su hijo está dando lo mejor de sí mismo.  Si descartamos los problemas médicos y las necesidades especiales, puede estar bastante seguro de que la causa del comportamiento antisocial son algunos sentimientos incómodos que el niño no puede controlar, probablemente no puede reconocer y probablemente no puede expresar de una manera saludable.  A pesar de la mejor educación del mundo, los niños a veces se sienten abrumados y asustados, y a veces estos miedos se les quedan grabados.  En los momentos en que el comportamiento de su hijo está en su peor momento, sus emociones dolorosas más vulnerables también están más cerca de la superficie.

La frustración

Si un niño arrastra muchas emociones no resueltas, suele tener una baja tolerancia al estrés y puede encontrar incluso pequeñas exigencias, retos u obstáculos demasiado abrumadores.  En un momento pueden estar contentos con el juego y, de repente, una pequeña frustración puede desencadenar una fuerte reacción.  Las emociones que subyacen a un determinado acto agresivo pueden provenir de experiencias pasadas y no tener ninguna relación con la situación actual que desencadenó la reacción.  Por muy difícil que sea para los padres, esta tendencia a reaccionar de forma exagerada es un signo externo del conflicto interno del niño que debe ser abordado.  En última instancia, necesitan ver que estamos realmente dispuestos a ser pacientes mientras intentamos dejar ir las grandes emociones que se han acumulado antes.

Tu hijo necesita que le ayudes a cambiar, no que le exijas que cambie. 

Un niño agresivo es un niño ansioso. La agresividad es el comportamiento que suele suscitar menos atención y empatía por parte de los adultos, pero, por desgracia, es el momento en que más necesitan nuestra sensibilidad.  Si pudiéramos responder a un comportamiento altamente inestable con las mismas características con las que respondemos a una enfermedad física, viviríamos en una sociedad en la que la inestabilidad emocional en las familias sería un problema mucho menor.

En lugar de preocuparse por otro brote de agresividad o destrucción, esté dispuesto a aprovechar la oportunidad de ayudar a su hijo a superar algunas de las emociones ocultas que tanto le pesan. Sí, esto puede ser un giro completo de 180 grados en el enfoque, pero es algo que puede aliviarte de la frustración de los arrebatos de tu hijo y al mismo tiempo aliviar a tu hijo de la sensación de estar solo con sus grandes sentimientos.

Qué hacer ante los enfados y rabietas

La próxima vez que su hijo se enfade, en lugar de gritar instrucciones verbales desde el otro lado de la habitación, intervenga lo antes posible, sabiendo y aceptando que no está en condiciones de parar cuando usted se lo pida.  Un niño que arremete se encontrará en las garras de emociones abrumadoras que simplemente no puede controlar o contener. Ponte a su nivel, ayúdale a dejar de explotar verbal o físicamente, expresa tu contención con la mayor suavidad posible mientras pones tus manos sobre su cuerpo de forma cálida y cariñosa, y conecta realmente mientras intentas liberar su ira y su miedo. Puede que tengas que cogerle de las manos, sujetarle con la mayor delicadeza posible y decirle: «No voy a dejar que rompas nada» o «no puedo dejar que hagas daño a tu hermanito».  Este tipo de declaración es mucho menos amenazante que palabras como «no te atrevas», «deja de hacer eso ahora mismo».

Si no lo dicen, lo expresarán corporalmente. 

Si no se ventilan sus frustraciones, las expresarán. 

Puedes decirle a tu hijo que quieres ayudarle a liberar su frustración.  Hablar con los niños pequeños sobre los sentimientos «en su cuerpo» les ayuda a reconocerlos y nombrarlos.  Además de fomentar el llanto, puedes ofrecer una alternativa, como arrancar una revista vieja, dar un pisotón, sollozar o gritar sobre una almohada.  No es tanto lo que dices, sino cómo lo dices.  Cuando nuestros hijos perciben nuestras restricciones y orientaciones como una guía cariñosa, una atención y un apoyo, es mucho más fácil que acepten las restricciones y expectativas positivas, y es mucho más fácil que se tarnquilicen, vuelvan en razón y cooperen por propia voluntad.

Hay muchas cosas que se pueden hacer para reducir el estrés en un niño ya estresado:

  • Desarrollar habilidades de autorregulación, atención plena y autocuidado para poder mantenerse fuerte y estable durante las tormentas emocionales y predicar con el ejemplo.
  • Aumentar los momentos de conexión, calidez y humor para reforzar su sensación de seguridad y reducir su miedo a la desconexión.
  • Tranquilícelos, ofreciéndoles opciones, advertencias y explicaciones para ayudarles a afrontar el estrés de los límites.
  • Escúchales de forma que les invites a hablar, compartir, expresar y llorar para demostrarles que aprecias la expresión de las molestias que de otro modo les abruman.   La agresión es un grito para liberar la tensión y sentirse escuchado.

Es importante no perder los nervios cuando tu hijo lo haga.  Esperar que tu hijo se calme mientras lo criticas es como mandarlo a jugar reteniéndolo. Puedes estar seguro de que cuando los sentimientos difíciles empiecen a desaparecer, tu hijo podrá volver a sentirse bien y relajarse en cuerpo, mente y corazón.

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