Alrededor de una cuarta parte de los padres de niños menores de 5 años dicen que «pegan o azotan» a sus hijos varias veces a la semana o más. Alrededor de una quinta parte de los padres dicen que pegan a sus hijos con regularidad, y alrededor del 17% dicen que les pegan con objetos como un cinturón, una chancla o una cuchara de madera. Sin embargo, la gran mayoría no considera que sea una forma de disciplina muy eficaz.

Estos son los resultados de una nueva encuesta encargada por la organización sin ánimo de lucro Zero to Three para la educación de los padres. En el estudio se entrevistó a 2.200 padres sobre su conocimiento del desarrollo infantil y cómo reaccionan ante comportamientos comunes de los niños pequeños, como tocar cosas cuando no están permitidas, negarse a compartir y las rabietas.

La encuesta también reveló que, aunque a la mayoría de los padres les encanta tener hijos -más del 90% dice que la crianza es su «mayor alegría»-, no les resulta fácil. Más del 70% afirma que la crianza de los hijos es también su mayor reto. Una de las tareas más difíciles, según la encuesta, es la disciplina: averiguar cómo inculcar a su hijo las cualidades que le aseguren convertirse en una persona sana y responsable. O simplemente superar la escuela primaria sin envenenarse o estrangularse a sí mismos o a sus hermanos.

La experta en desarrollo infantil Claire Lerner, estratega principal de crianza de Zero to Three, dice que tienen derecho a estar preocupados. «Si crees que establecer y guiar los límites en los primeros años -especialmente antes de que los niños tengan mucho autocontrol- es un papel importante para los padres», dice. «La disciplina es mucho más que corregir el mal comportamiento».

Cuando les preguntamos cuál creían que era el propósito de la disciplina, Lerner dice que decían que se trataba tanto de animar y proteger como de corregir. «

Sin embargo, el estudio de Zero to Tres no es el único que demuestra que algunos padres estadounidenses prefieren algún tipo de azote como método ocasional de disciplina. Esto puede parecer un enfoque anticuado, pero de hecho los datos muestran que las actitudes hacia los azotes han cambiado poco en los últimos 30 años y, con algunas excepciones, son notablemente consistentes en todos los niveles educativos y en todas las razas. Hay psicólogos -y psicólogas- que, bien aplicada, la recomiendan como una de las muchas opciones disciplinarias.

Sin embargo, las investigaciones también demuestran que los azotes están asociados a una serie de consecuencias negativas, sobre todo en los niños más pequeños. Como escribe Dennis Foley en un estudio en profundidad en la revista TIME,

«… Los estudios han demostrado que los niños que son azotados con frecuencia tienen un coeficiente intelectual más bajo, son más agresivos y tienen más probabilidades de abusar de las drogas y el alcohol. En un estudio de la Universidad de California, los niños que recibían azotes con frecuencia presentaban después niveles más altos de la hormona del estrés cortisol cuando se enfrentaban a una experiencia nueva, como quedarse solo con un desconocido, que los niños que no recibían azotes. Los estudios han demostrado que los azotes aumentan la producción de hormonas del estrés, lo que puede perjudicar la capacidad de los niños para hacer frente a otras situaciones estresantes.

Estos resultados se refuerzan cuando se tienen en cuenta otros factores de riesgo comunes para este tipo de comportamiento, como la pobreza, el origen étnico y si el niño es agresivo por naturaleza.»

Entonces, ¿cuál es el problema de los castigos corporales? Lerner señala que los padres afirman que suelen recurrir a ella cuando el niño está en peligro o cuando los padres están asustados y no saben qué otra cosa hacer. En las conversaciones iniciales del grupo con los padres, dice, «descubrimos que muchos tenían miedo de utilizar castigos duros. Escuchamos historias de padres que lloraban en la otra habitación mientras su hijo lloraba. Escuchamos mucha desesperación real de los padres cuando dijeron: ‘No quiero hacer esto, pero no sé qué más puedo hacer'».

Parte del problema puede deberse a que los padres no comprenden el grado de desarrollo del cerebro de los niños pequeños. Casi la mitad de los padres sobrestiman la edad en la que los niños pequeños pueden experimentar tristeza y ansiedad: el 42% de ellos dice que estas habilidades se desarrollan a los 12 meses, cuando en realidad tienen entre tres y cinco meses. La mayoría también subestima el momento en que los niños desarrollan la capacidad de compartir y respetar los turnos, controlar sus emociones o resistir el impulso de hacer algo que sus padres les han prohibido: todas estas habilidades sólo se desarrollan a los tres o cuatro años. Sólo el 29% de los padres espera que su hijo no sea capaz de compartir y tomar turnos a esta edad. «Los padres realmente sobrestiman el autocontrol de los niños en los primeros años», dice Lerner.

Esta diferencia de expectativas puede provocar frustración y ansiedad en los padres, lo que les lleva a recurrir a los castigos corporales, afirma Lerner. «Es difícil establecer los límites y la orientación con calma y apoyo. Se necesita mucha paciencia. Para calmarse como padre, se necesita mucho tiempo para hacer un plan por adelantado». Los padres, muy ocupados, no siempre tienen las opciones o las herramientas para hacerlo.

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Por supuesto, no ayuda el hecho de que los padres no son robots y cuando su hijo está estresado, ellos también lo están. «Entonces los padres se vuelven reactivos y no piensan: ‘¿Qué está tratando de decirme mi hijo que tiene problemas y qué necesita para afrontar esta situación?», dice Lerner. De hecho, uno de los mayores problemas que señalaron los padres en la encuesta fue el de lidiar con sus emociones.

Nadie discute que los niños pequeños pueden ser las criaturas más enfadadas e irritantes del planeta (ejemplo: el niño que se escapó dentro del recinto de los gorilas en el zoológico de Cincinnati, y los funcionarios no tuvieron más remedio que disparar a la hermosa y rara criatura para salvar la vida del niño). Pero podría ser más fácil si los padres, y en el caso del zoológico, los comentaristas de Internet, saben que su pequeño terror no está actuando para ser malvado. Se comportan así porque es la única manera que conocen.

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