Los castigos corporales conducen directamente a un comportamiento más sumiso en los niños, pero también están asociados a la violencia física. ¿Se debe instruir a los padres para que utilicen o no los azotes?

Este sin duda es un tema muy complejo y delicado y nos basaremos en los estudios e investigaciones realizados en EEUUen centros de psicología infantil y asociaciones de protección de los derechos de los niños por psicólogos reconocidos y con perspectivas distintas sobre el tema.

El castigo corporal sigue siendo un método educativo muy utilizado en la mayoría de las familias estadounidenses, pero también es objeto de controversia entre los expertos en desarrollo infantil y los psicólogos. En un amplio meta-análisis de 88 estudios, la psicóloga Elizabeth Thompson Gershoff, PhD, del Centro Nacional para Niños en la Pobreza de la Universidad de Columbia, examinó los comportamientos positivos y negativos de los niños asociados al castigo corporal. Su investigación y los comentarios sobre su trabajo se publicaron en el número de julio de Psychological Bulletin, revista publicada por la Asociación Americana de Psicología.

Al realizar el meta-análisis, que incluyó datos recogidos a lo largo de 62 años, Gershoff examinó las asociaciones entre el uso de los castigos corporales por parte de los padres y los comportamientos y experiencias de 11 niños, incluyendo varios en la infancia (obediencia directa, internalización moral, calidad de la relación con los padres y maltrato físico de los padres), tres en la infancia y en la edad adulta (salud mental, agresividad y comportamiento delictivo o antisocial), y sólo uno en la edad adulta (maltrato infantil o conyugal).

Gershoff encontró «fuertes vínculos» entre el castigo corporal y los once comportamientos y experiencias de los niños. Diez de las asociaciones fueron negativas, por ejemplo con el aumento de la agresividad y el comportamiento antisocial en los niños. La única correlación deseable fue entre el castigo corporal y el aumento de la adaptabilidad inmediata del niño.

Los dos efectos más importantes (las correlaciones más fuertes) estaban relacionados con la sumisión directa del niño y el abuso físico del padre hacia el niño. Gershoff cree que estas dos correlaciones más fuertes indican la complejidad del debate sobre el castigo corporal.

«El hecho de que estos dos constructos diferentes muestren la mayor correlación con el castigo corporal pone de manifiesto la naturaleza contradictoria de esta práctica. Existe un consenso general sobre la eficacia de los castigos corporales en lo que respecta al cumplimiento inmediato de los niños, pero al mismo tiempo los investigadores que trabajan en el ámbito del maltrato infantil advierten que los castigos corporales pueden, por su propia naturaleza, convertirse en maltrato físico», escribe Gershoff.

Gershoff advierte, sin embargo, que los resultados del estudio no significan que todos los niños sometidos a castigos corporales se vuelvan agresivos o delincuentes. Algunos factores situacionales, como la relación entre padres e hijos, pueden influir en los efectos del castigo corporal. Además, el examen de los efectos reales del castigo corporal requiere definir los límites entre el castigo y el abuso. Se trata de una tarea difícil, sobre todo cuando se basa en los relatos de los padres sobre sus tácticas disciplinarias y sus interpretaciones del castigo normativo.

«El castigo corporal en sí mismo varía de unos padres a otros: los padres difieren en la frecuencia con la que lo utilizan, la intensidad con la que lo hacen, el grado de estimulación emocional que encuentran y si lo combinan con otras técnicas. Cada una de estas características del castigo corporal puede determinar qué procesos mediados por el niño se activan y qué resultados pueden obtenerse», concluye Gershoff.

Niño castigado con un azote en las nalgas.

El análisis también muestra que la frecuencia y la severidad del castigo corporal son importantes. Cuanto más a menudo o más fuerte se golpea a un niño, más probable es que se vuelva agresivo o tenga problemas psicológicos.

Aunque la naturaleza de los análisis hace imposible establecer una relación causal entre el castigo corporal y el comportamiento de los niños, Gershoff también resume gran parte de la bibliografía sobre disciplina que muestra por qué el castigo corporal puede conducir realmente a resultados negativos para los niños. En primer lugar, el castigo corporal por sí solo no enseña a los niños lo que está bien y lo que está mal. En segundo lugar, si los niños tienen miedo de desobedecer en presencia de los padres, entonces sin padres que los castiguen, esos mismos niños se comportarán mal.

En un comentario publicado junto con el estudio de Gershoff, el Dr. George W. Holden, de la Universidad de Texas en Austin, escribe que las conclusiones de Gershoff «reflejan un creciente conjunto de pruebas de que el castigo corporal no es bueno y puede incluso ser perjudicial». Holden sostiene que la comunidad psicológica no debería recomendar los azotes como medio de educación.

En respuesta a Gershoff, los investigadores Diana Baumrind, PhD (Universidad de California, Berkeley), Robert E. Larzelere, PhD (Centro Médico de Nebraska), y Philip Cowan, PhD (Universidad de California, Berkeley), escriben que debido a que los estudios originales del meta-análisis de Gershoff incluían episodios de castigo físico extremo y excesivo, sus resultados no constituyen una evaluación del castigo corporal normativo.

«Las pruebas presentadas en el análisis no apoyan una prohibición general de la disciplina leve o moderada», concluyen Baumrind y su equipo. Baumrind et al. también concluyeron que «el alto nivel de asociación entre el castigo corporal y la violencia física no es evidencia de que el castigo corporal leve o moderado aumente el riesgo de violencia».

Baumrind et al. sugieren que a los padres cuyas características emocionales pueden llevarles a cruzar la línea entre el castigo corporal apropiado y la violencia física se les debe aconsejar que no utilicen el castigo corporal como método de crianza de sus hijos. Sin embargo, otros padres pueden utilizar el castigo corporal leve o moderado de forma eficaz. «Sin embargo, el hecho de que algunos padres castiguen de forma excesiva e indiscriminada no es un argumento para recomendar que todos los padres no castiguen en absoluto».

Gershoff, en su respuesta a Baumrind et al, sostiene que el castigo corporal excesivo se subestima más que se sobreestima y que la posibilidad de consecuencias negativas para los niños desaconseja el uso del castigo corporal.

«Hasta que los investigadores, los clínicos y los padres no demuestren de forma concluyente los efectos positivos del castigo corporal, incluida su eficacia en la reducción del mal comportamiento futuro, en lugar de la mera ausencia de efectos negativos, los psicólogos no podemos recomendar responsablemente su uso», escribe Gershoff.

Aquí os dejamos unos consejos prácticos descritos en esta guía para educar a vuestros hijos sin azotes.

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