Stanley Kutcher, profesor de psiquiatría de la Universidad Dalhousie de Halifax, afirma que un poco de estrés normal es bueno para todos, pero especialmente para los niños. «Es necesario, adaptativo y desarrolla sus mecanismos de afrontamiento. Si interferimos en el crecimiento y el desarrollo naturales que el estrés normal establece, entorpecemos el desarrollo de los niños».

El argumento de que debemos permitir que los niños experimenten el estrés puede parecer confuso porque vivimos en un mundo en el que la palabra «estrés» es condenada como perjudicial para nuestro bienestar. En todas partes se nos dice cómo reducir el estrés y hay estudios que lo relacionan con el aumento de peso, el ataque al corazón e incluso el cáncer. Sin embargo, algunas investigaciones, entre ellas un estudio de la Universidad de California de 2013, sugieren que los episodios breves de estrés pueden tener efectos beneficiosos en la función cognitiva, incluida la mejora de la memoria y el aprendizaje.

Kirstin Aschbacher, autora del estudio de la Universidad de California, compara los beneficios del estrés con la actividad física. «Cuando levantamos pesas, nuestro cuerpo está sometido a un cierto estrés fisiológico en ese momento. Entonces paramos y dejamos que nuestros tejidos se recuperen y nuestro cuerpo se fortalezca».

Pero, al igual que un esfuerzo excesivo puede causar dolor muscular al día siguiente, un exceso de estrés también puede ser perjudicial. Las pequeñas ráfagas de estrés cotidiano, como las causadas por los deberes, los horarios apretados y los conflictos con los amigos, pueden tener un efecto beneficioso en el desarrollo de los músculos del estrés de los niños. Pero la ansiedad crónica puede ser perjudicial, dice Michelle Kambolis, consejera y terapeuta registrada, especialista en salud mental y autora de The Stressed-out Generation. Es el único tipo de estrés que debe preocuparnos, porque puede hacernos más susceptibles a la enfermedad.

Describir el estrés de forma saludable

Una forma de hacerlo, dice Kambolis, es cambiar el nombre de los sentimientos que experimentamos. Algunos niños pueden decir que se sienten «enfadados» o «frustrados», pero si les animas a encontrar otras palabras para describir sus sentimientos, puedes ayudarles a prestar más atención a lo que dicen sus sentimientos. “¿Te está diciendo ese sentimiento que hagas algo para mejorar la situación? ¿Te da más energía para poder concentrarte?” Nuestra respuesta al estrés es una parte esencial y poderosa del ser humano», dice Kambolis. «Los sentimientos asociados al estrés pueden motivarnos, protegernos y ayudarnos a enfrentarnos cuando hay mucho en juego».

Desglosa tus problemas

Es más fácil abordar problemas individuales que un gran problema global. Si los alumnos están preocupados por el número de palabras que tendrán que escribir en un próximo examen de ortografía, pídeles que elijan tres palabras para repetir cada día en el desayuno. Si los deberes son un problema, pregúntales cómo organizar mejor su tiempo para que puedan trabajar con eficacia.

Ser un buen modelo de conducta

En lugar de decir: «Estoy estresado porque tengo que organizar una fiesta de Navidad este año; no debería haberlo propuesto», habla de cómo vas a afrontar ese estrés. «Estoy muy estresado por la organización de la Navidad. Quizá debería hacer una lista de tareas para poder concentrarme mejor». Modelar habilidades de afrontamiento positivas puede ayudar a los niños a entender que ellos también pueden hacer frente a las situaciones estresantes que surgen en sus vidas.

También te puede interesar:
Qué puedo hacer para ayudar a mi hijo a desarrollar una actitud positiva